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蕞爾老撾設法吞下中國的龐大債務

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2 April 2019

蕞爾老撾設法吞下中國的龐大債務

五十年前,老撾的小鎮琅勃拉邦投入美國的陣營,容許其機場展開對抗越南共產主義的「秘密戰爭」。美國中央情報局的T28戰鬥轟炸機每天都載著砲彈、火箭及炸彈,在該處起飛,空襲北越的軍隊,阻止他們穿越老撾的國境,支援在南部戰鬥的同伴。

作為老撾昔日皇家的文化中心,居民堅決支持反共運動,特別是當本土的共產主義游擊隊「巴特寮」控制著廣大的鄉村地區時。

朗勃拉邦一名商人憶述,他當時仍是一名學生,「我們很開心見到美國人來到這裡,因為我們覺得他們想幫助我們。最終我們發現,他們只為了幫助自己。」這就是一個細小國家的困境,身處在列強的鬥爭之中。

今天,朗勃拉邦已成為了旅遊業蓬勃發展的中心,擠滿了慕名而來的遊客,因為當地保留了法國傳統的住宅建築,贏得聯合國教科文組織確認其地位。不過,當這個昔日皇家及宗教之都或被看作為一個經濟上的成功案例時,老撾其餘地方卻不能同日而語。

一間酒店的經營者說:「我們的年輕人大學畢業後找不到工作。這裡的辦公室數目非常少,沒有工廠,甚麼都沒有。」

世界銀行形容老撾為東亞增長最快的經濟體系之一,因為在過去十年,該國的國民生產總值平均增長率為百分之七點八。當增長來自非常低的基數時,這並不難做得到。該國二零一七年的人均收入只有二千二百七十美元。

在官僚機構中一些令人垂涎的職位,只對那些有著皇親國戚關係的人開放;而那些在現代部門找到工作的幸運兒,就與大多數勉強靠農業糊口的人成了對比。

老撾的人口是問題的一部分。該國只有六百八十萬人,算不上甚麼消費市場,而作為東盟的成員國,它屬於東南亞各國當中表現較差的國家之一,更不是投資者首選的地方。儘管它是世界上餘下的少數共產主義國家,而這種地位對它毫無幫助。

至少對政府來說,上述問題的答案就是中國。老撾作為中南半島其他國家和泰國之間的緩衝國家,使其具有重要的戰略地位,並且擁有主要的能源蘊藏。

興建鐵路是要付出代價

中國表示,它希望將老撾從內陸封閉的國家改變為四通八達的國家。為達到這個目的,中國將興建一條造價五十八億美元的鐵路,從中國西南部的昆明通往老撾的首都永珍。

根據駐曼谷的觀察員伯多祿.讓森(Peter Janssen)表示,老撾將即時需要籌措七億二千萬美元,分擔興建鐵路所需的首筆現金。其中二億五千萬美元將來自國家未來五年的財政預算,剩餘的四億七千萬美元,將要向中國進出口銀行貸款。

對一些人來說,這些債務都是警告,老撾可能會面臨其他過於踴躍投入中國一帶一路倡議的國家所遇到的問題。《彭博新聞社》報道指出,設在華盛頓的「全球發展中心」確定有八個從中國取得融資的國家,存在著承受債務困擾的風險,其中包括老撾。

在去年六月,老撾總理通倫.西蘇里(Thongloun Sisoulith)堅決表示,即使項目的成本幾乎是該國全年國民生產總值的一半,相關債務亦不是問題。他說,為了使老撾從現時的最低度發展國家地位有所提升,該國需要外來的投資。

讓森在《亞洲時報》的文章中指出,有可靠的消息來源告訴他,與中國人的交易是不太透明的,並且有人談到政府在鋁土礦等資源開採上做出重大讓步。

這對許多老撾人來說已敲起警鐘。一名商人指出:「他們拿走一切。當局告訴我們,森林會受到保育,但每年都有更多的桃花心木和柚木遭到坎伐,並且全部被運送到中國。為當地人來說,木材已經很貴了。」對於傳統上以森林硬木建造房屋的國家來說,這是巨大的改變。

中國人湧入後,該國的經濟可能很快會受到他們主導。有人談到,約三萬名中國工人正在修建這條鐵路,他們完全來自中國公司。這是中國在「一帶一路」下的典型投資模式。

這條鐵路一旦在二零二一年底完工,預計將會有大批中國製造商和遊客湧入老撾,而中國企業家將會再次帶走這些經濟收益。

有人說,老撾人民傾向於採取簡單的方法,將企業交給中國人管理;但對於許多老撾人來說,未來看起來越來越令人憂慮。

這位商人說:「我們將會陷入困境。」他記起當年美國人來到瑯勃拉邦時的生活。「以我們這樣少的人口,我們將來幾乎不可能抵禦中國人的入侵。」

老撾的生活從不算是簡單。在右翼勢力於一九七五年潰敗之後,獲得勝利的共產黨員壓制個人自由,使國家進入嚴寒二十年。

這名商人表示:「自二十世紀九十年代中期以來,情況有所改善。特別是隨著社交媒體的出現,政府已經認識到它不能完全遏止批評的聲音。但如果你太過敢言,他們仍然會把你送進監獄。」

他指出,對於政府與北京的密切關係,在社交媒體上有激烈爭論。「許多人認為,政府本身太過致力維持與中國的關係,但卻沒有聽取(人民的聲音)。」

就好像五十年前跟美國的關係一樣,小國老撾現在與強大的中國交手時,明顯處於下風。

【完】天亞社英文新聞:

Little Laos struggles to swallow Chinese debt

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